¿Supone reciclar el plástico una solución?

A pesar de los avances en reciclado y procesamiento que han ido ocurriendo durante los últimos años, más del 50% de los residuos plásticos siguen terminando en vertederos o incineradoras. Llegando a ser un malgasto de recursos y materias primas. Pero, ¿supone el reciclaje una solución?

Muchísimo plástico termina en el mar, con la consecuente pérdida de biodiversidad y contaminación ambiental. Una de las soluciones más rápidas sería disminuir el uso del plástico a nivel global, mediante medidas políticas que controlasen la producción y distribución de este material. Sin embargo, las muchas empresas productoras de plástico se escudan en la mala gestión de residuos por parte de ciudadanos y gobiernos. Nos ponen como solución el reciclaje, pero no nos cuentan los datos ni nos informan sobre cuánto ni cómo se recicla o se procesa.

Antes de nada, ¿Sabes cuales son los pasos para reciclar el plástico? Te las explicaré brevemente:

  1. Recepción de las materias primas
  2. Selección de las materias
    • Por el tipo de plástico
    • Por color
  3. Triturado
  4. Lavado, para quitar impurezas
  5. Secado y centrifugado
  6. Homogeneización
  7. Extrusión
  8. Filtrado
  9. Granceado, son los monofilamentos que aparecen tras la extrusión

Como ves, es un proceso muy laborioso, que consume mucha energía. En Europa solo se recoge un 42% del plástico para su posterior procesado. Concretamente, en Europa el 39,5% plástico obtenido se quema para producir energía y sólo un 29,7% se destina a reciclaje1. El mayor problema con la incineración, es que si no se hace bajo condiciones controladas, se liberan sustancias tóxicas, como las denominadas dioxinas 2. Éstas son sustancias químicas que aparecen al quemarse el cloro y se consideran contaminantes ambientales persistentes ya que se acumulan en el tejido adiposo, grasa, y pueden permanecer en la cadena alimentaria 3.

Por eso, uno podría pensar que la alternativa más plausible a la incineración es el reciclaje, pero uno de los grandes inconvenientes a la hora de reciclar el plástico es la necesidad mayor de mano de obra a la hora de categorizarlo. Es por eso que del plástico que se recoge para reciclar en la EU, el 90% se recicla en China . O se enviaba, ya que China ha rechazado recibir más nuestro plástico 5, porque ya no puede procesar más, prefiere usar materias primas, y evitárselas seguir viéndoselas con los aditivos del plástico, que dificultan la tarea del reciclaje.

Se podría pensar, que para ayudar a países en vías de desarrollo, la solución podría ser contratar a estos países para que se encarguen de este proceso. El gran problema radica en que en estos países los controles medioambientales son muy pobres, por ende, estas áreas suelen terminar muy contaminadas 6. Cuando el reciclaje no se hace en ambientes controlados, puede ocurrir que sustancias dañinas entren formen parte del producto final, como pueden ser juguetes, envases alimentarios y productos domésticos donde se encontraron retardantes de llamas bromados y ftalatos 7,8,9.

Por otro lado, los aditivos que contienen metales, son los responsables de la degradación del plástico durante su reciclaje o vida útil 9-12 . Durante el proceso del reciclaje se utiliza un método llamado extrusión y moldeado, que se realiza a altas temperaturas, 200 – 300ºC, que es justo el rango de temperaturas a la que se liberan sustancias tóxicas (por ejemplo, metales pesados, sustancias volátiles, ftalatos, hidrocarburos aromáticos policíclicos, dioxinas, furanos…)13.  Todas estas sustancias terminan contaminando a largo plazo los alrededores de la planta de reciclaje si no se hace con las medidas adecuadas.

Por esto, entre otros, el reciclaje del plástico es un mecanismo muy complejo que necesita de una infraestructura moderna y muy tecnificada, con mano de obra cualificada. Si no, en el tema del plástico puede ser peor el remedio que la enfermedad, y con la buena intención de dar darle otro uso al material estamos creando un problema más grande.

Obviamente, debemos tomar medidas, y aunque no lo creamos, la elección ciudadana puede cambiar el rumbo de las cosas, tenemos que reducir nuestro plástico. Sin embargo, ¿qué hacemos con todo el plástico que ya está ahí fuera? ¿Se puede recoger y usar par algo?.

Bueno, sí, existen buenas ideas para poder reciclar el plástico, un ejemplo es el uso de plástico para crear asfalto y poder convertirlo nuevas carreteras 14. Para hacerlas, se usan sobre todo bolsas de plástico, botellas de PET y films, y están pensadas para durar de 4-6 años. Sin embargo, aún no se sabe cual puede ser su efecto a largo plazo,  si podrían ser una fuente de contaminación futura. En este caso, estamos post-poniendo la realidad.

Pero hay que implementar medidas adaptadas para que la calidad del producto final sea aceptable para un nuevo uso. Por ejemplo, en la convención de Estocolmo se ratificó un proceso, del que formaron parte 180 países, para un manual de buenas prácticas medio amiéntales, donde se explica como reciclar, separar y el manejo de los denominados “plásticos con contaminantes orgánico persistentes”15. Ya que el mayor reto es conservar la calidad del producto final.

Pero mi mejor consejo:

“no es más limpio el que más limpia, si no el que menos ensucia”.

Nuestra basura producida en los últimos 9 meses

referencias
  1. PlasticsEurope, Plastics -The Facts 2016 An Analysis of European PlasticsProduction, Demand and Waste Data, 2016, Available at: http://www.plasticseurope.org/documents/document/20161014113313 plastics thefacts 2016 final version.pdf.
  2. R. Weber, B. Kuch, Relevance of BFRs and thermal conditions on theformation pathways of brominated and brominated–chlorinateddibenzodioxins and dibenzofurans, Environ. Int. 29 (2003) 699–710 https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0160412003001181
  3. http://www.who.int/es/news-room/fact-sheets/detail/dioxins-and-their-effects-on-human-health
  4. Velis, C. (2014). Global recycling markets-plastic waste: A story for one player. Globalisation and Waste Management Task Force, ISWA, Vienna.
  5. https://elpais.com/elpais/2018/01/05/ciencia/1515145196_165569.html
  6. Wall, D. (2013). Junkyard Planet: travels in the Billion-Dollar Trash Trade. Finanzas y desarrollo: publicación trimestral del Fondo Monetario Internacional y del Banco Mundial50(4), 55.
  7. S.-J. Chen, Y.-J. Ma, J. Wang, D. Chen, X.-J. Luo, B.-X. Mai, Brominated flameretardants in children’s toys: concentration, composition, and children’sexposure and risk assessment, Environ. Sci. Technol. 43 (2009) 4200–4206. https://pubs.acs.org/doi/abs/10.1021/es9004834
  8. F. Puype, J. Samsonek, J. Knoop, M. Egelkraut-Holtus, M. Ortlieb, Evidence ofwaste electrical and electronic equipment (WEEE) relevant substances inpolymeric food-contact articles sold on the European market, Food Addit.Contam. Part A Chem. Anal. Control Exposure Risk Assess. 32 (2015)410–426.
  9. J. Samsonek, F. Puype, Occurrence of brominated flame retardants in blackthermo cups and selected kitchen utensils purchased on the Europeanmarket, Food Addit. Contam.: Part A 30 (2013) 1976–1986. https://www.tandfonline.com/doi/abs/10.1080/19440049.2013.829246
  10. S. Shawaphun, T. Manangan, S. Wacharawichanant, Thermo- andPhoto-Degradation of LDPE and PP Films Using Metal Oxides as Catalysts,vol. 93, Trans Tech Publications Ltd., 2010, pp. 505–508. https://www.scientific.net/AMR.93-94.505
  11. Z. He, G. Li, J. Chen, Y. Huang, T. An, C. Zhang, Pollution characteristics andhealth risk assessment of volatile organic compounds emitted from differentplastic solid waste recycling workshops, Environ. Int. 77 (2015) 85–94. https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0160412015000082
  12. D.-Y. Huang, S.-G. Zhou, W. Hong, W.-F. Feng, L. Tao, Pollution characteristicsof volatile organic compounds, polycyclic aromatic hydrocarbons andphthalate esters emitted from plastic wastes recycling granulation plants inXingtan Town South China, Atmos. Environ. 71 (2013) 327–334. https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S135223101300112X
  13. Z. Tang, Q. Huang, J. Cheng, Y. Yang, J. Yang, W. Guo, Z. Nie, N. Zeng, L. Jin,Polybrominated diphenyl ethers in soils, sediments, and human hair in aplastic waste recycling area: a neglected heavily polluted area, Environ. Sci.Technol. 48 (2014) 1508–1516. https://pubs.acs.org/doi/10.1021/es404905u
  14.  I. Labunska, S. Harrad, D. Santillo, P. Johnston, K. Brigden, Levels anddistribution of polybrominated diphenyl ethers in soil sediment and dustsamples collected from various electronic waste recycling sites within Guiyutown, southern China, Environ. Sci.: Processes Impacts 15 (2013) 503–511. http://pubs.rsc.org/en/Content/ArticleLanding/2013/EM/c2em30785e#!divAbstract
  15. https://www.theguardian.com/world/2018/jul/09/the-man-who-paves-indias-roads-with-old-plastic
  16. UNEP, Guidance on best available techniques and best environmentalpractices for the recycling and disposal of articles containingpolybrominated diphenyl ethers (PBDEs) listed under the StockholmConvention on Persistent Organic Pollutants; Draft January 2015;UNEP/POPS/COP.7/INF/22 2015.
  17. An overview of chemical additives present in plastics: Migration, release, fate and environmental impact during their use, disposal and recycling.  https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S030438941730763X

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